¿Sabes qué son y para qué nos sirven las tierras raras?

¿Sabes qué son y para qué nos sirven las tierras raras?
Descúbrelo en el nuevo libro de la colección '¿Qué sabemos de...?'

CULTURA CIENTÍFICA. 14/02/2019

portada tierras raras

¿Has oído hablar del europio? ¿Y del gadolinio? ¿O quizá te suene el neodimio? Si alguna de tus respuestas es afirmativa, seguramente querrás saber más de estas y otras tierras raras. Si no has escuchado nunca estos nombres, te sorprenderá averiguar que el europio está presente en tus billetes de euro para evitar falsificaciones , que el gadolinio se inyecta a los pacientes durante las resonancias magnéticas para detectar un cáncer, o que el neodimio entra en contacto con nuestras orejas cuando nos colocamos unos auriculares .

En el libro Las tierras raras (Editorial CSIC-Los libros de la catarata), el químico del CSIC Ricardo Prego Reboredo desvela las características, propiedades y aplicaciones de estos minerales . El autor rastrea también los orígenes de su descubrimiento, ya a finales del siglo XVIII en el pueblo sueco de Ytterby, y explica el desconcierto de los mineralogistas y químicos del siglo XIX durante sus investigaciones en torno a ellos.

Así, el primer capítulo narra los desvelos de la comunidad científica hasta que pudo completarse “el mágico número de 17 elementos” para esa nueva familia química: escandio, itrio, lantano, cerio, praseodimio, prometio, samario, terbio, disprosio, holmio, erbio, tulio, iterbio, lutecio y los otros tres ya mencionados. A continuación, Prego ahonda en las similitudes y diferencias entre las tierras raras y el resto de los elementos químicos incluidos en la tabla periódica. Ya en el tercer capítulo, el autor explica las aplicaciones de las tierras raras, mientras que la última parte del libro se dedica a analizar las implicaciones sociopolíticas de los 17 elementos, que por su carácter estratégico y elevado coste generan crisis económicas y tensiones geopolíticas entre los Estados .

Dependemos de estos metales, pero, paradójicamente, pocas personas han oído hablar de ellos. “Las tierras raras están omnipresentes en nuestra sociedad de alta tecnología hasta el punto de que se podría hablar de una ‘Edad de las Tierras Raras’ con la misma propiedad que lo hacemos de las edades de Bronce o de Hierro” , explica el autor. “Sin embargo, esos elementos químicos no ocupan portadas en los periódicos” , agrega. Precisamente para cubrir esa laguna informativa, Prego ha escrito una obra que pretende darlos a conocer entre el gran público.

Las tierras raras , integrado en la colección de divulgación ¿Qué sabemos de?, puede adquirirse tanto en librerías como en las páginas web de la Editorial CSIC y Los Libros de la Catarata . Con esta obra, la colección suma ya 99 títulos que acercan la actualidad científica y tecnológica al conjunto de la sociedad.